AMERIKAANSE BEWAPENING VOOR DE SPITFIRE Mk IX/XVI

Browning .50 kaliber M2 vliegtuig machine geweer in profiel en opengewerkt.

De massa productie van de Spitfire Mk XVIe bevatte een tweetal belangrijke Amerikaanse onderdelen – de door Packard geproduceerde Merlin 266 motor en de .50″ kaliber Browning vleugel bewapening. Begin 1944 kwamen beiden in grote hoeveelheden beschikbaar vanuit de Verenigde Staten via de steeds betrouwbaarder Atlantische scheepsroutes. Hun medewerking aan de productie van het meest gebruikte Engelse toestel was logisch. Het Browning .50″ machinegeweer had een lange historie. Zelfs nu nog staat het te boek als het meest succesvolle machine geweer ooit geproduceerd. Het werd overal toegepast als mobiel wapen vanaf de jaren 20, WO II, Korea en Vietnam. Verassend genoeg is het nog steeds in gebruik in Amerika en bij de NAVO, met slecht een paar kleine modificaties wijkt het af van zijn WO II voorloper. De basis M2 had een aantal varianten in de VS. De volledige aanduiding voor vliegtuig gebruik was: Browning Machine Gun, Aircraft, Cal. .50, AN/M2 (Vast) of (Flexible). De AN/M2 (vast) had een vuursnelheid van 750–850 schoten per minuut, met de mogelijkheid van electrische bediening van afstand. Gekoeld door de luchtstroom van het vliegtuig, kon de luchtgekoelde AN/M2 voorzien worden van een lichtere loop dan de leger uitvoering, waardoor ook de vuursnelheid nog eens toenam.

AN/M2 Vast.

Opgemerkt moet worden dat in vergelijking met andere wapens de prestaties van de Browning onopvallend waren, helemaal als ze vergeleken werden met kanonnen zoals door andere landen vaak werden gebruikt. Het Amerikaanse wapen was ook erg zwaar. Aan de andere kant: de Amerikanen vonden het zeer betrouwbaar en gewoon goed genoeg voor een luchtgevecht. Zodoende werd de Browning de standaard bewapening op Amerikaanse jagers - de P-51 Mustang, P-47 Thunderbolt of de F6F Hellcat, en later, met dezelfde combinatie de F-86 Sabre in de na oorlogse jaren. Als hetzelfde wapen werd gekozen voor de Spitfire had Supermarine op z'n minst twee keuzes, die beiden netjes passen in de C vleugel: Het aanbrengen van vier .50″ Brownings in de C-vleugel kanon ruimtes, tezelfdertijd het verwijderen van de buitenste “.303 Brownings. Dit gaf de Spitfire dezelfde bewapening als de P-51B Mustang. Het aanbrengen van een .50″ Browning in de ongebruikte kanon ruimte in elke vleugel en het verwijderen van de buitenste “.303 guns. Zodoende kreeg de Spit een aanvulling van twee 20 mm Hispanos en twee .50″ machine geweren. Zoals bekend werd de laatste combinatie het meest gebruikt bij de Spitfires tijdens eind 1944 en 1945. De hoofd reden was waarschijnlijk de RAF doctrine dat er ook kanonnen aan boord moesten zijn met hun enorme vuurkracht zowel in lucht gevechten als ook lucht -grond operaties (vergeleken met de Spit Mk. IXC, was de P-51B licht bewapend; zijn reputatie op dit gebied werd waarschijnlijk gevestigd omdat hij alleen tegen jagers vocht). Aan de andere kant: het vervangen van de lichte machine geweren door zware, bracht weer een vorm van efficiente slagkracht terug. Dit was belangrijk omdat grondaanvallen steeds vaker voor kwamen, zeker toen de 2de Tactische Luchtmacht mee ging doen aan de invasie van Europa.

Wapen technici inspecteren de M2 Brownings op een werkbank.

Door het gewicht van de Browning’s, was de nieuwe installatie ook zwaarder geworden, een toename van 235 tot 276 kg. Montage van de M2 in de vleugel was redelijk eenvoudig – het wapen paste makkelijk in de kanon ruimte van de universele C vleugel, met de loop compleet verborgen in de vleugel. De E vleugel was structureel indentiek aan de C vleugel, alleen verschillend in de bewapening. De Castle Bromwich fabrieks gegevens spreken helemaal niet over de E vleugel. Zij gebruikten uitsluitend de C vleugel. Het is daarom ook onduidelijk hoe de E vleugel ter sprake is gekomen. Het is mogelijk later geaccepteerd bij de invoering van de "lage rug" Mk. XVI waarbij de zuurstofflessen en pneumatiek geplaatst werden in de ruimtes van de overbodige .303″ Browning compartimenten in de vleugels.

 

Overzicht van de kanonnen en de .5″ M2 Browning installatie in een Spitfire.

Bewapening van een Spitfire LF Mk IXE, met Hispano Mk II kanon links en de M2 Browning rechts De hele ruimte was ontworpen voor twee Hispanos en de Browning pasten met gemak in de overbemeten ruimte De munitie ruimte bovenin werd eenvoudig verkleind.

De eerste Spit met de nieuwe bewapening was de MK197, een LF Mk IX uit de Castle Bromwich productie lijn. Afgeleverd aan de AAEE in Boscombe Down voor schietproeven op 11 februari 1944. Leveringen van productie Mk IXe's startten dezelfde maand; aangenomen werd dat de aanvankelijke productie hoeveelheid werd gehaald in april, bestaande uit 60 machines, die gingen naar No. 66 en 504 Squadron. Tegelijkertijd werd bevolen dat all operationele Spitfires Mk IXc ook naar de nieuwe bewapenings standaard moesten worden omgebouwd. Dit kon niet ter plekke worden gedaan omdat er "loodgieterswerk" aan de vleugel moest plaatsvinden, waarschijnlijk kanonverwarming en de installatie van perslucht. Dus stuurde Vickers Supermarine werknemers om de toestellen om te bouwen.

De M2 Browning werd gemonteerd in de binnenste kanon ruimte, met de loop volkomen verborgen in de vleugel De opvallende kraag hoorde niet bij de installatie, maar was een erfenis van de “C” vleugel – het werd een stevige bevestiging voor het tweede Hispano kanon.

De tijd die de ombouw in beslag nam is moeilijk in te schatten. Aangezien er geen aangepaste type aanduiding in de boeken kwam is het onmogelijk om vast te stellen hoeveel Spitfires waren omgebouwd ten tijde van D-Day. Het is wel duidelijk dat de CBAF doorging met de productie van LF Mk IXc kisten met de oude bewapening. Curieus is dat het No. 485 (Nieuw Zeeland) Squadron sommige van hun eigen Spitfires LF Mk IX ombouwden met de .50 Brownings zonder de instructies van Supermarine af te wachten. De eerste Spitfire LF Mk XVI, MJ556, vloog in december 1943 en had de “C”-type bewapening. Pas in oktober 1944 kregen de squadrons dit nieuwe type, toen de massa produvtie op gang kwam in de Castle Bromwich fabriek. Tijdens de winter van 44-45 verving de LF Mk XVIe de LF Mk IX als de meest voorhanden zijnde standaard jager van het 2nd TAF op het vaste land. Algemeen wordt aangenomen dat alle productie nummers van de Mk XVI met de Amerikaase bewapening waren uitgerust. Dit is echter moeilijk nu nog vast te stellen. Verwarrend genoeg verscheen de naam “LF. XVIe”  voor het eerst in de CBAF archieven rond mei-juni 1945. De eerste lage rug Mk XVI, SM410, verliet CBAF voor proefvluchten op 30 maart 1945, dus het zou mogelijk kunnen zijn dat ten tijde van de introductietion, de “E” toevoeging bedoeld was voor de lage rug versie en dat de voorgaande veranderingen sloegen op de "loodgieters" aanpassingen van de vleugel van die variant. Misschien zullen we het nooit te weten komen.

Boven- en onder bewapening kleppen werden aangepast bij deze ombouw, omdat het kanon naar de buitenste positie ging en een andere opstelling van de lege huls uitwerpopeningen.

(Klik HIER om terug te gaan naar het hoofdmenu)